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Les scientifiques apprennent comment le cerveau combat la peur et pourquoi il échoue parfois

Les scientifiques apprennent comment le cerveau combat la peur et pourquoi il échoue parfois

Université du Texas à Austin

Les neuroscientifiques ont découvert un nouvel amas de neurones lié à la suppression de souvenirs douloureux ou effrayants et comment la désactivation de ces neurones peut permettre une réémergence soudaine et inattendue de ces souvenirs de peur.

Découvrir la source des souvenirs qui font peur

Des chercheurs de l'Université du Texas à Austin (UT Austin) ont découvert un groupe de neurones dans le cerveau qui sont à l'origine du rappel inattendu de souvenirs effrayants, fournissant de nouvelles pistes pour le traitement des phobies et du trouble de stress post-traumatique (SSPT).

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Dans un article publié dans la revue Nature Neuroscience, les neuroscientifiques décrivent la découverte de «neurones d'extinction» responsables de la suppression des souvenirs effrayants lorsqu'ils sont activés et dont la désactivation soudaine permet de rappeler soudainement des souvenirs effrayants.

Les scientifiques connaissent depuis longtemps ce phénomène de la réapparition de certains souvenirs douloureux ou effrayants lorsque quelqu'un s'y attend le moins, mais jusqu'à présent, ils ne savaient pas pourquoi cela se produit.

«Il y a souvent une rechute de la peur d'origine, mais nous en savions très peu sur les mécanismes», a déclaré Michael Drew, professeur agrégé de neurosciences à UT Austin et auteur principal de l'article. "Ces types d'études peuvent nous aider à comprendre la cause potentielle de troubles, comme l'anxiété et le SSPT, et ils peuvent également nous aider à comprendre les traitements potentiels."

Comment l'hippocampe supprime les peurs

Les scientifiques associent normalement la peur à une région du cerveau appelée l'amygdale, mais les chercheurs de l'UT Austin ont découvert qu'une autre partie du cerveau, l'hippocampe, joue un rôle important dans la suppression de ces souvenirs.

L'hippocampe est principalement lié à de nombreux aspects de la mémoire et de la navigation spatiale, semblant jouer un rôle majeur dans la contextualisation de la peur en associant des souvenirs effrayants à certains événements ou lieux. Cela aide à expliquer qui la thérapie d'exposition, où une personne est exposée à certaines phobies dans un environnement sûr pour créer des souvenirs «sûrs» qui remplacent ceux qui provoquent la peur, peut parfois cesser de fonctionner. Surtout, ces souvenirs sûrs, appelés mémoires d'extinction, ne remplacent pas les souvenirs originaux provoquant la peur.

"L'extinction n'efface pas la mémoire de peur d'origine, mais crée plutôt une nouvelle mémoire qui inhibe ou concurrence la peur d'origine", a déclaré Drew. "Notre article démontre que l'hippocampe génère des traces de mémoire de peur et d'extinction, et la compétition entre ces traces d'hippocampe détermine si la peur est exprimée ou supprimée."

Les résultats des souris révèlent des souvenirs conflictuels

Les chercheurs ont pris des souris et leur ont donné un petit choc alors qu'ils étaient à l'intérieur d'une boîte distinctive pour créer des souvenirs de peur associés à la boîte. Lorsque les souris étaient placées dans la boîte par la suite, elles afficheraient un comportement craintif jusqu'à une exposition répétée à la boîte sans être choquées, créant des souvenirs d'extinction «sûrs».

Les chercheurs ont ensuite utilisé un outil appelé optogénétique qui a désactivé les neurones d'extinction dans l'hippocampe. «La suppression artificielle de ces soi-disant neurones d'extinction provoque une rechute de la peur, tandis que leur stimulation empêche la rechute de la peur», a déclaré Drew. "Ces expériences révèlent des pistes potentielles pour supprimer la peur inadaptée et prévenir les rechutes."


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